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楽天モバイルと米AST SpaceMobileが世界初となる低軌道衛星と市販スマホの直接通信試験による音声通話に成功

2023.05.01

楽天モバイルと米AST SpaceMobileは、世界で初めて(※)、低軌道衛星によるモバイル・ブロードバンド通信を使用した、市販スマートフォン同士のエンドツーエンドでの音声通話試験に成功したと発表した。

両社は、ASTが低軌道衛星(LEO: Low Earth Orbit)で構築するモバイル・ブロードバンド通信が、市販されているスマートフォンとの直接通信を目指す「SpaceMobile(スペースモバイル)」プロジェクトを推進している。

宇宙ベースのモバイル・ブロードバンドを世界規模で提供へ

日本で「スペースモバイル」のサービスが実現することで、楽天モバイルは、これまでモバイル通信サービスの提供が難しかった山岳地帯や離島などにおいても通信サービスの提供が可能となり、日本国土のエリアカバー率を大幅に向上させることができる。

今回実施した試験では、2022年9月にASTが打ち上げた試験衛星「BlueWalker3(ブルーウォーカー3)」とASTの保有する特許取得済みのシステムとアーキテクチャを利用し、米国テキサス州ミッドランドのAbel Avellan(ASTのChairman兼CEO)と日本・東京の楽天モバイルのエンジニア間で、市販のスマートフォンを用いて音声通話を実現。

試験で使用したスマートフォンは、改造など手を加えることなく通常仕様のものを利用。音声通話には米AT&Tの周波数を使用したという。

↑テキサス州にて音声通話試験を行なうASTのAbel Avellan(左)と技術者(右)

今回の成功は、地球低軌道に展開された史上最大規模の商用通信アレイの強度を実証するもので、ASTにとっては、宇宙ベースのモバイル・ブロードバンドを世界規模で提供する道を切り開けたとも言える。

なお、ASTは、世界中35社以上(2023年4月現在)の通信事業者と覚書や予備契約を締結しており、今回の試験には楽天モバイルのほか、英VodafoneとAT&Tの技術者も参加して実施した。

↑試験に参加したAST、楽天モバイル、Vodafone、AT&Tのエンジニアチーム

また、ASTは、今回の試験で音声通話の試験に加えて様々な種類のスマートフォンやデバイスでの初期互換性試験も実施。スマートフォンに関しては、宇宙からあらゆる電話端末やデバイスにブロードバンド接続を提供する際に重要な加入者識別モジュール(SIM)とネットワーク情報を「BlueWalker 3」と直接交換することに成功した。

さらに、スマートフォンのアップリンクとダウンリンクの信号強度に関する追加試験と測定により、モバイル・ブロードバンド速度および4G LTE、5G波形に対応できることも確認できたという。

↑「BlueWalker 3」との初の音声通話をサポートしたASTの技術者チーム

両社は、これまで本プロジェクトの実現に向けてマイルストーンを達成。ASTは、2022年9月の「BlueWalker3」打ち上げ後、11月には商用通信アレイの地球軌道への展開に成功。

今後は、2024 年第 1 四半期に予定されている5機の衛星「Block1 BlueBird(ブロック1・ブルーバード)」の打ち上げと、試験衛星「BlueWalker 3」の追加機能の試験を継続して行なうことを予定している。

日本国内では、楽天モバイルが2022年11月に実験試験局免許の予備免許を取得し、今後、実験試験局本免許の付与を受け準備が整い次第、国内で通信試験と事前検証を開始する予定だ。

両社は、今後も本プロジェクトの実現に向けて連携し、さらなる試験や検証、開発を進めていくとしている。

※宇宙から送信するモバイル・ブロードバンド・ネットワークと市販スマートフォン端末との通信において(2023年4月26日時点、AST調べ)。

関連情報
https://corp.mobile.rakuten.co.jp/

構成/立原尚子

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